Newlight:塑料的新使命

标签:环保塑料创新技术

访客:18133  发表于:2014-10-22 21:13:03

Newlight:塑料的新使命

塑料是人类生活中最常见的一种材质,然而近年来,人们越来越关注塑料造成的污染问题。根据美国国家环境保护局的资料,2011 年市区固态废弃物中,塑料占其中的12%,而在上世纪60 年代时,塑料只占市区固态废弃物的1%。——是让塑料继续成为社会问题的一部分?还是成为改变的原因?
    10 年前,Mark Herrema 问了自己这样一个问题。今天31 岁的他在用一家公司来回答并解决这个问题。这家公司可以使用技术用温室气体制造低成本的塑料。这家名叫Newlight 的公司目前在美国加州有两个生产工厂,目标是今年利用一家乳牛场释放的甲烷生产500 万磅的塑料。这家刚刚得到了C 轮总数为920 万美元的融资,目前已经有了60 个用户,其中包括财富500 强企业和市场领导公司。
    这项技术要比从石油中提取原料制造塑料更有效,当然,这是经过技术部门多年摸索才达到的目标。将温室气体与空气进行反应然后合成聚合物,再将聚合物做成小球,这些塑料小球可以被做成各种不同形状,从家具到书包,从手机壳到瓶子盖等,而这个材料被命名为AriCarbon。AirCarbon 被2013 年生物塑料和复合材料国际会议选为“2013 年度生物材料”。今年五月,戴尔公司宣布自己将和Newlight 合作,生产低碳塑料包装。而一家叫做KI 的家具生产商,已经开始准备利用这项技术生产塑料椅子以及其他家具。
    不过,从一个想法到今天的现实的过程从不简单。当年在大学学习政治学和化学的他萌生了这样的想法之后,就拉上了儿时的伙伴Kenton Kimmel,当时他还是西北大学的生物医学工程学专业的学生,一起开展研究。他们两人用长达数年的每天工作14 到16 小时,来偿还他们租的实验室的账单。当然,在实验室中他们无数次地验证自己的各种想法。行业专家甚至告诉他们这是徒劳无功的傻瓜行为,因为科学家可以实现将碳元素做成塑料却无法降低生产价格。然而两个好朋友靠着“我们真的想要改变世界”的想法支撑,在无数次的失败之后终于破解了可提升10 倍以上转换效益的生物触媒的“密码”。回想起这段艰难时光,Herr ema和Kimmel 表示两人都足够天真地去相信自己会取得成功,“因为突破就在下一秒”。
    在Herrema 看来,Newlight 成立11 年里最大的挑战依然来自科技。Newlight 并不是第一家有想法将温室气体制成塑料的公司,挑战在于成本和产量。没人能告诉Newlight 如何可以寻找到制造过程,从而可以优越于石油提炼塑料过程,而在找到制造流程之后却面临着产量太低的问题。这些都让Newlight 花费了数年的研发时间。不过,“最大的挑战现在成了今天最大的成就”,Herrema 表示。Newlight 研发了一种生物触媒可以加快这一转化进程。此前的GHG(Green House Gas 温室气体)塑料要比石油提取制造的塑料贵三倍,今天在价格上AriCarbon 已有明显竞争优势。
    不过,这并不意味着Newlight 将停下创新的脚步。Newlight 希望接下来在降低成本上仍然可以进行技术创新。目前虽然AirCarbon 可以用于多种塑料产品,但是Newlight 希望继续扩大这种原料的应用范围,在全球范围内实现对石油提取塑料的替代。而这一切都需要技术的支撑。随着时间的推移,业务的普及,可以预见的是这项技术可以为塑料生产行业节约几十亿美元。Herrema 希望Newlight 会对整个塑料产业产生影响,从而改变塑料产业的公众形象。
    实际上,从产业层面来看,这项技术具有双重利好效应。一方面可以利用和减少温室气体,而另一方面可以为利用市政污水处理厂所产生的甲烷等气体的应用提供了潜在可能。要知道后者往往耗费大量的市政建设资金,并且需要根据环境标准的升级而改建或更换相应设备。抛开费用不谈,产生的甲烷等气体本身也会带来废水处理中水压破裂从而污染饮用水的可能。一些社区组织已经意识到了这样的危险,并开始采取相应的措施。
    而Newlight 的技术让人们看到解决这一问题的可能,而这也将同样适用于垃圾填埋。实际上,在农业领域,美国政府和美国环境保护署也合作促进牲畜沼气转换工程,以减少大气变暖。而这也是Newlight 的潜在市场。面对中国市场,Herrema 表示“正在探索和合作伙伴在中国推广生产设备,并希望在不久的将来在中国拥有AirCarbon 的生产工厂。

(本文系IT经理世界经理+原创,作者郑悦,拒绝转载)

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