云端之上的冲浪

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访客:16656  发表于:2014-04-30 13:04:52

【导读】机上高速WIFI已是大势所趋,如何开启这桩价值数十亿美元的超级生意?

云端之上的冲浪

“我现在在海拔11000多米的高空感受中国国际航空公司的WIFI航班首航!”著名球星易建联去年7月一条后缀为“来自国航机上网络(海拔11458.50米高空)”的微博让众网友钦羡不已。继国航北京飞往成都的WIFI体验航班之后,海南航空也进行了机舱WIFI的飞行测试。

机上WIFI并非新鲜事,近几年全球各大航空公司、通讯服务机构都在“试水”,中国国内航空公司测试还只是机舱内局域网,国外一些航空公司通过地面基站或者卫星尝试了实时传输,但体验过的乘客还是极少数,宽带网速限制和成本都让乘客大呼不过瘾。

“要免费咖啡、舒适的座椅,还是高速的WIFI网络?”在高档餐厅、酒店这些都已经不是问题,但换到几万米的高空上,WIFI成了人们最为期待的服务。据2013年霍尼韦尔对美国、英国和新加坡的3000名乘客开展的一项调查显示,近90%的调查对象愿意为更快和更稳定的无线上网而放弃某项便利设施(比如饮料或者更舒适的座位)。这也让霍尼韦尔对即将推出的GX Aviation空中网络连接方案充满信心,按照其预想,在今后20年,单是霍尼韦尔一家公司就能从机内WIFI获利28亿美元。

霍尼韦尔(Honeywell)航空航天集团前不久宣布与中国国际航空公司签署了一份谅解备忘录,将在国航旗下空客A330飞机上测试其GX Aviation空中网络连接方案。国航也成为首家与霍尼韦尔GX Aviation空中网络连接方案合作的航空公司,测试工作预计于2015年第二季度展开。

“GX Aviation技术和现有的WIFI技术最大的差别好比传统电话拨号上网(模拟信号)与宽带上网(数字信号)之间的差别。” 霍尼韦尔航空航天集团亚太地区航空运输副总裁戴殊荣(Brian Davis)对《环球企业家》解释说。目前,霍尼韦尔和美国Gogo两家公司正与国际海事卫星组织合作实现“首个全球天空快速宽带”,即GX网。

目前的机上WIFI大多是基于ATG(地面基站方式)的地空宽带通讯方式,当飞机穿越陆地上空时,可以使用地面的通讯塔传输互联网信号;但在长途飞行期间,当飞越大片水域和极地区域时,因为信号没有完全覆盖,稳定的连接就成了问题。

基于卫星方式的地空通讯网则应运而生。霍尼韦尔的GX Aviation与国际海事卫星组织合作,2013年12月,国际海事卫星组织发射了将用于GX网的3颗卫星中的第一颗,国航将于2015年第二季度在其空客A330机群上率先试用该网络。届时GX Aviation将是首个真正实现覆盖全球的高速空中无线网络服务,可大幅提升商用飞机机舱上网速度和带宽,空中网速预计可提高60%,最高数据传输率可达50Mbps。

“传统的技术,乘客不可能完成一部电影的快速下载和即时观看,但借助GX Aviation技术是可以实现的。”戴殊荣自信满满地表示,“我们对它的描述是,它将像你拿着智能手机、iPad坐在星巴克里一样。”

在飞机内布设WIFI,第一个吃螃蟹是波音。早在2004年,波音公司就研发出针对机上互联网服务的Connexion系统,并与德国汉莎航空合作部署。但代价实在太过高昂,在一架飞机上配备Connexion系统仅技术花费就超过一百万美元,波音投资共计则超过10亿美元,但预期的市场增长并没有实现,两年之后波音关闭了其机上互联网和移动网络服务的接驳。

继波音之后,以美国Gogo公司为代表的机上WiFi网络服务商则迅速崛起。这家总部位于伊利诺伊州的公司从2008年开始为商用航空公司提供WIFI服务。该公司采用蜂窝式通信,由地面天线基站向安装在飞机上的天线发送网络信号,目前能提供的最高速度为3.1Mbps。包括美国航空、达美航空、全美航空等北美地区约九成的航空公司都跟Gogo合作,Gogo自身则宣称向超过2000架飞机配置了网络服务。但因为其基站都在北美地区,所以Gogo的服务也限于美国大陆。

与Gogo类似的还有松下航空电子公司(Panasonic Avionics)、Row 44、卫讯公司(ViaSat)以及OnAir公司等。

“GX Aviation的优势不仅在于它是一个经过全新设计的卫星通讯技术,也在于它是第一个真正覆盖全球,并提供高速链接的卫星通讯网络。” 戴殊荣表示,Gogo、Row 44以及OnAir这几个公司主要是与不同技术的供应商合作,并根据航空公司的需求不同来推广相应的技术,“这些公司现在已经和我们有所接触,商谈相关市场推广事项。”

对于因技术差别而导致的不同商用方案,戴殊荣觉得是件好事,因为这样可以为航空运输企业提供更丰富和更多元的选择,而且随着相关领域技术的日新月异和旅客需求的不断变化,市场将会引导各航空公司做出最适合自己的选择。

“国际海事卫星组织的角色跟通信服务商的角色很像,即激活你的手机,允许你通过付费获得数据服务。”戴殊荣介绍,在GX Aviation的研发中,国际海事卫星组织主要负责整个海事卫星的网络,包括通信卫星具体的管理、数据服务以及销售等;霍尼韦尔则是负责卫星通讯系统硬件,比如整个的通信卫星需要在飞机上使用的时候,它所需要的硬件设备的支持等。

至于研发投入成本,戴殊荣并未透露具体数字,但强调“非常的低”。他表示现在的GX Aviation对于航空公司而言就“好比一个网络公司跟你谈服务”,在国航之后,霍尼韦尔现在正大力向欧美航空公司进行推介。

除了能给航空公司和乘客客舱前所未有的通信体验以外,戴殊荣强调,未来GX Aviation也能给像波音、空客等飞机制造商带来很多新价值。他举例道,在飞行过程当中,该技术能够透过数据提前给飞机运营商提供预警。比如有系统出现故障需要维护,飞机可以在飞行的过程中传输数据,和地面保持沟通,通知地面需要在地面得到怎样的备件支持。这样便使得飞机在空中实现自动监视,大大降低了飞机在地面的停留时间,从而使运营效率提高。在越洋飞行的时候,通信卫星还可以帮助飞行员更好地规划航线,避免一些不必要的绕飞,提供更多安全保障。

机内WIFI的市场前景是否果真如此诱人?根据霍尼韦尔亚太区总裁高博安的估计,目前提供无线上网服务的航空公司占到7%至8%,但预计到2018年,这一比例将增至25%。

“在卫星通信的宽带需求方面,差不多在未来5年每年都有19%的增长。”在戴殊荣看来,提供机上互联网接入服务在商业航空运输业已经是大势所趋,只不过不同的航空运输业实体会依据自身情况和商业模式来把该项服务进行差异化定位。低成本航空可能会将其定义为重要的辅助收入工具,而全服务和传统航空公司则更多地会将其视为一种必要的机上娱乐服务产品,当然也会根据成本等众多因素考虑而直接或间接收取一定的费用。而对于公务机运营商来说,机内WIFI服务在不久的未来或许将是必备的标配。(via 环球企业家 作者:伊西科)


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